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Las bibliotecas son refugios para personas con enfermedades mentales

Aycock, Anthony. «How Libraries Became Refuges for People With Mental Illness». Slate, 22 de septiembre de 2022. slate.com

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Una biblioteca es un entorno más acogedor que cualquier otro para personas solitarias, sin hogar o con problemas de salud mental. Sin duda, esto es lo que atrae a muchas personas que sufren enfermedades mentales. El sociólogo Eric Klinenberg llama a las bibliotecas «infraestructura social», destacando que, además de libros y materiales, ofrecen espacios acogedores e interacción humana. Varias bibliotecas emplean ahora a trabajadores sociales o profesionales de la salud mental para que intervengan cuando sea necesario. Otras se han asociado con organizaciones de salud mental para formar a los bibliotecarios en la respuesta a las crisis. A veces, como descubrió Joe Miesner, lo mejor que podemos hacer por la salud mental de un usuario es escuchar. Escuchar es una habilidad bibliotecaria infravalorada. Con demasiada frecuencia, cuando un usuario acude a nosotros con una pregunta, nuestra mente se lanza a la solución. El usuario necesita este libro. Debería leer este artículo. Debería buscar en este sitio web. O les remitimos tan rápidamente a otra organización, pongamos atención porque quizás quiere conversar con nosotros más allá de buscar una solución a lo que pregunta.

Se suele atribuir al escritor argentino Jorge Luis Borges la frase «El paraíso es una biblioteca». No debía de referirse a una biblioteca pública del centro de casi cualquier ciudad, alrededor de las 8 de la tarde. Tales lugares, como la mayoría de los ámbitos comunitarios, pueden ser un reto para los gestores de bibliotecas. Algunas personas los tratan como una especie de hotel sin habitaciones, durmiendo en sillas y bañándose en los baños. Solía ver a un hombre que se parecía al famoso grabado de Barbanegra el Pirata subir, bajar, subir y bajar por las escaleras mecánicas de mi biblioteca de tres pisos. Durante horas. Llevando una bolsa de lona. Nunca molestó a nadie, así que los agentes de seguridad le dejaron en paz. (No puedo decir lo mismo de la dama de la noche que se reunía con sus clientes en el hueco de la escalera).

Luego están las preguntas de los creyentes en Qanon. QAnon es una teoría conspirativa y un movimiento político estadounidense. Se originó en la esfera política de la extrema derecha estadounidense en 2017. QAnon se centra en afirmaciones falsas realizadas por un individuo o individuos anónimos conocidos como «Q». Negadores de las elecciones. Ciudadanos soberanos. La mujer que despotricó sobre la «noticia» de que la Organización Mundial de la Salud iba a «forzar una votación para permitirles tomar el control de Estados Unidos y forzar un cierre como el de China». (Si la OMS tuviera ese tipo de poder, ¿para qué molestarse con una votación?) El hombre que me preguntó cómo él y algunos de sus compañeros podrían entrar en la oficina del gobernador para «destituirlo» por los cierres por pandemia. (¡Ojalá todos los insurrectos hicieran una investigación tan exhaustiva!) El declinismo es la sensación de que todo es cada vez más difícil, más aterrador y más raro, y mucha gente parece tenerlo.

Para que quede claro: disfruto de lo raro. Y me enorgullece que las bibliotecas públicas se conviertan en centros de atención no oficiales. En 2015, el Washington Post citó a un bibliotecario que estimó que alrededor de la mitad de sus usuarios habituales eran enfermos mentales o no tenían hogar. El mismo artículo especulaba que «la transición del tratamiento psiquiátrico hospitalario al ambulatorio que comenzó en la década de 1960, incluido el cierre de los hospitales psiquiátricos estatales, puede contribuir a la prevalencia de las enfermedades mentales entre las personas sin hogar.» En casi todos los estados de EE.UU., las personas con enfermedades mentales graves tienen más probabilidades de ser encarceladas que de ser enviadas a un hospital.

Una biblioteca es un entorno más acogedor que cualquiera de los otros dos. Sin duda, esto es lo que atrae a muchas personas que sufren enfermedades mentales. El sociólogo Eric Klinenberg llama a las bibliotecas «infraestructura social», destacando que, además de libros y materiales, ofrecen espacios acogedores e interacción humana. La Biblioteca Pública Municipal de Ferguson se convirtió en un «refugio seguro» en medio de los disturbios tras el tiroteo de 2014 contra Michael Brown, permaneciendo abierta cuando otros servicios habían cerrado, para actuar como ancla de la comunidad. Tras el tiroteo de cinco policías en 2016, la Biblioteca Pública de Dallas proporcionó consejeros in situ para ayudar a los residentes de la ciudad.

Varias bibliotecas emplean ahora a trabajadores sociales o profesionales de la salud mental para que intervengan cuando sea necesario. Otras se han asociado con organizaciones de salud mental para formar a los bibliotecarios en la respuesta a las crisis. En 2017, el personal de la Biblioteca Pública de San Diego completó el curso de Primeros Auxilios en Salud Mental desarrollado por el Consejo Nacional de Salud Mental. Uno de los empleados, Joe Miesner, aprovechó esa formación cuando redujo una situación con una usuaria angustiada. «Me limité a escucharla», dijo Miesner a la Asociación Americana de Psicología, «y finalmente recogió sus pertenencias y se marchó tranquilamente». Algunos bibliotecarios incluso han salvado vidas. Tres semanas después de recibir formación para administrar el antídoto contra los opiáceos naloxona, Matt Pfisterer, un bibliotecario de Nueva York, revivió a un usuario que había sufrido una sobredosis.

Las bibliotecas académicas también han observado un aumento de las necesidades de atención a la salud mental, como el trastorno del espectro autista, y han desarrollado programas para satisfacerlas. Dawn Behrend, bibliotecaria de la Universidad de Lenoir-Rhyne que también es terapeuta licenciada, ofrece talleres en línea sobre cómo atender a los usuarios con Los trastornos del espectro autista (TEA). (Ella tiene otro curso llamado Assisting Patrons With Mental Disorders Across Library Settings que se extiende más allá del espectro del autismo).

En 2018, la Biblioteca Robarts de la Universidad de Toronto abrió un espacio de estudio familiar. Existen espacios similares en las universidades de Estados Unidos. La sala tiene capacidad para 20 personas e incluye lugares de trabajo, juguetes y muebles de tamaño infantil, perfectos para los estudiantes-padres que se ven obligados a llevar a sus hijos al campus.

Otra tendencia son las «salas de meditación» de las bibliotecas, que los estudiantes utilizan para rezar, hacer yoga, estudiar las escrituras o simplemente recuperar el aliento entre clases. En la Universidad Estatal de Carolina del Norte, por ejemplo, las salas incluyen recursos como alfombras de oración, cojines y esterillas de meditación, una máquina de sonido y lápices de colores y papel. Uno de los programas más creativos es el de la Universidad Estatal de Montana, Paws to De-Stress, en el que la biblioteca, en colaboración con Intermountain Therapy Animals, permite a los visitantes relacionarse con perros de terapia registrados durante las semanas de exámenes finales.

Cuando se trata de usuarios LGBTQ, las bibliotecas tienen muchas oportunidades. Según la National Alliance on Mental Illness, los adultos homosexuales o bisexuales tienen más del doble de probabilidades que los heterosexuales de tener problemas de salud mental. Los transexuales tienen casi cuatro veces más probabilidades. Además, el 40% de los adultos transexuales han intentado suicidarse a lo largo de su vida, en comparación con menos del 5% de la población general. Las cifras de los jóvenes transexuales son aún mayores.

La cuestión está en ofrecer servicios a estos clientes y al mismo tiempo equilibrar sus necesidades de privacidad. Las personas LGBTQ tienen que ser circunspectas en cuanto a cómo, cuándo y a quién se declaran. Tienen que serlo, teniendo en cuenta la discriminación -y los delitos de odio- a los que a menudo se enfrentan. Las bibliotecas deberían ser espacios seguros, lo que podría incluir salas privadas para las transacciones de referencia, el uso de pronombres en una tarjeta de identificación o recibos de circulación que no incluyan el nombre del usuario (para evitar que se le nombre accidentalmente). Cuantos más libros y otros materiales LGBTQ pueda reunir una biblioteca, mejor, aunque la mejor práctica es integrarlos en la colección general en lugar de crear una colección especial que alguien podría ser reacio a pedir. Lo mismo ocurre con las exposiciones especiales para, por ejemplo, el Mes del Orgullo, que pueden ser cuestionadas por grupos conservadores. Hay formas más sutiles de publicitar los recursos: una bibliografía impresa, por ejemplo.

A veces, como descubrió Joe Miesner, lo mejor que podemos hacer por la salud mental de un usuario es escuchar. Escuchar es una habilidad bibliotecaria infravalorada. Con demasiada frecuencia, cuando un usuario acude a nosotros con una pregunta, nuestra mente se lanza a la solución. El usuario necesita este libro. Debería leer este artículo. Debería buscar en este sitio web. O les remitimos tan rápidamente a otra organización (tal vez estemos ocupados, o cansados, o, diablos, tal vez nosotros mismos no estemos bien), pongamos atención porque quizás quiere conversar con nosotros más allá de lo que pregunta.

En los primeros días de la pandemia de COVID-19, muchos organismos estatales estaban cerrados. Mi biblioteca no lo estaba. Debió de correrse la voz, ya que nuestros números de referencia se dispararon. Las personas que llamaban preguntaban por temas -prestaciones de desempleo, préstamos para pequeñas empresas, certificados de nacimiento, recursos para la búsqueda de empleo, declaración de quiebra- que no eran de nuestra competencia. ¿Por qué? Éramos uno de los pocos lugares que respondían al teléfono. Y escuchar. Y tratar de ayudar. Estoy convencido de que ayudamos, aunque no resolvamos su problema inmediato. Escuchar no es sólo una habilidad bibliotecaria, es una habilidad humana. Parece fácil: basta con dejar que la otra persona hable. Sin embargo, para hacerlo bien, tenemos que apagar nuestro lado editorial. Nuestro lado cómico. Nuestro lado de juez y jurado. En resumen, tenemos que apagar nuestros cerebros y ser… ¿qué? Nada. Sólo ser.

No sólo los usuarios necesitan apoyo. Los bibliotecarios también. Nuestro trabajo es más estresante de lo que parece. Constantemente se nos pide que hagamos más con menos, y nunca hay suficiente tiempo ni personal, ni financiación. Los usuarios pueden ser un reto en un millón de formas.

Los bibliotecarios tienen una capacidad única para ayudar a la gente a encontrar respuestas. Es a lo que hemos dedicado nuestras carreras. A veces esas respuestas vienen de los libros, las revistas o Internet; otras veces no. A menudo vemos a las personas en sus momentos más bajos. Tenemos el deber, quizá la vocación, de tender la mano de forma tangible.

La salud mental se ha convertido en una situación de «cualquier puerto es bueno en una tormenta». Las bibliotecas y los bibliotecarios pueden ser uno de esos puertos.

Cuando el público temía que los libros de las bibliotecas pudieran propagar enfermedades mortales a través de los préstamos

 

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When the Public Feared That Library Books Could Spread Deadly Diseases
“The great book scare” created a panic that you could catch an infection just by lending from the library. By Joseph Hayes smithsonian.com  August 23, 2019

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El 12 de septiembre de 1895, una mujer de Nebraska llamada Jessie Allan murió de tuberculosis. Tales muertes eran comunes a principios del siglo XX, pero el caso de «consumo» de Allan procedía de una fuente inusual. Era bibliotecaria en la Biblioteca Pública de Omaha, y gracias al temor común de la época, la gente se preocupaba de que la enfermedad terminal de Allan pudiera provenir de un libro.

 

En octubre de 1895 Library Journal, revista de la American Librarians Association publicó un artículo en el que lamentaba la muerte de Jessie Allan : «La muerte de la Srta. Jessie Allan es doblemente triste debido a la excelente reputación que su trabajo le ganó y al afecto agradable que todos los bibliotecarios que la conocieron sintieron por ella, y porque su muerte ha dado lugar a una nueva discusión sobre la posibilidad de infección de enfermedades contagiosas a través de los libros de la biblioteca»

La muerte de Allan ocurrió durante lo que a veces se llama el «gran miedo al libro». Este miedo, ya casi olvidado, fue un pánico frenético a finales del siglo XIX y principios del XX, ya que los libros contaminados -sobre todo los que se prestaban en las bibliotecas- podían propagar enfermedades mortales. El pánico surgió de «la comprensión pública de las causas de las enfermedades como gérmenes», dice Annika Mann, profesora de la Universidad Estatal de Arizona y autora de Reading Contagion: The Hazards of Reading in the Age of Print.

A los bibliotecarios les preocupaba que la muerte de Allan, que se convirtió en el punto focal del miedo, disuadiera a la gente de pedir libros prestados y provocara una disminución del apoyo financiero a las bibliotecas públicas.

Y continuaba el artículo «Posiblemente haya algún peligro procedente de esta fuente; ya que el bacilo fue descubierto, se encuentra peligro en lugares hasta ahora insospechados. Pero el mayor peligro, tal vez, es sobreestimar esta fuente de peligro y asustar a la gente para que se ponga nerviosa.»

 La preocupación por la propagación de enfermedades mediante el préstamo de libros tendría graves repercusiones en la proliferación y el crecimiento de las bibliotecas. En un momento en que el apoyo financiero a las bibliotecas públicas estaba creciendo en todo el país, las instituciones de préstamo de libros se enfrentaron a un gran desafío debido a la amenaza de la enfermedad.

La enfermedad era común en este período tanto en Gran Bretaña como en Estados Unidos. Epidemias como la «tuberculosis, la viruela y la escarlatina» estaban cobrando «un terrible precio en las zonas urbanas», según el artículo del erudito Gerald S. Greenberg de 1988 «Los libros como portadores de enfermedades, 1880-1920«. Para una población que ya estaba al borde de las enfermedades mortales, la idea de que los libros contaminados de la biblioteca pasaran de mano en mano se convirtió en una fuente significativa de ansiedad.

Los libros fueron vistos como posibles vehículos de transmisión de enfermedades por varias razones. En una época en que las bibliotecas públicas eran relativamente nuevas, era fácil preocuparse por quién había manejado un libro por última vez y si podían haber estado enfermos. Los libros que parecían ser benignos podrían ocultar enfermedades que podrían ser desencadenantes «en el acto de abrirlos», dice Mann. La gente estaba preocupada por las condiciones de salud causadas por «inhalar el polvo de los libros», escribe Greenberg, y por la posibilidad de «contraer cáncer al entrar en contacto con el tejido maligno que se espera en las páginas».

El gran miedo al libro alcanzó su punto álgido en el verano de 1879, dice Mann. Ese año, un bibliotecario de Chicago llamado W.F. Poole informó que se le había preguntado si los libros podían transmitir enfermedades. Tras una investigación adicional, Poole localizó a varios médicos que afirmaban tener conocimiento de libros sobre la propagación de enfermedades. La gente en Inglaterra comenzó a hacer la misma pregunta, y la preocupación por los libros enfermos se desarrolló «más o menos al mismo tiempo» en los Estados Unidos y Gran Bretaña, dice Mann.

Una ola de legislación en el Reino Unido intentó atacar el problema. Aunque la Ley de Salud Pública de 1875 no se refería específicamente a los libros de la biblioteca, sí prohibía prestar «trapos de ropa de cama u otras cosas» que hubieran estado expuestas a la infección. La ley se actualizó en 1907 con una referencia explícita a los peligros de la propagación de enfermedades a través del préstamo de libros, y se prohibió a los sospechosos de tener una enfermedad infecciosa el préstamo o la devolución de libros de la biblioteca, con multas de hasta 40 chelines por esos delitos, equivalentes a aproximadamente 200 dólares en la actualidad.

«Si alguna persona sabe que está sufriendo de una enfermedad infecciosa, no debe tomar ningún libro o uso, ni hacer que se tome ningún libro para su uso de ninguna biblioteca pública o circulante«, dice la Sección 59 de la Ley de Enmiendas de las Leyes de Salud Pública de Gran Bretaña de 1907.

En los Estados Unidos, la legislación para prevenir la propagación de epidemias a través del préstamo de libros se dejó en manos de los estados. En todo el país, las ansiedades se «localizaban alrededor de la institución de la biblioteca» y «alrededor del libro», dice Mann. Los bibliotecarios fueron víctimas del creciente miedo.

En respuesta al pánico, se esperaba que las bibliotecas desinfectaran los libros de los que se sospechaba que eran portadores de enfermedades. Se utilizaron numerosos métodos para desinfectar los libros, incluyendo el mantenimiento de los libros en vapor a partir de «cristales de ácido fénico calentados en un horno» en Sheffield, Inglaterra, y la esterilización mediante una «solución de formaldehído» en Pensilvania, de acuerdo con Greenberg. En Nueva York, los libros se desinfectaron con vapor. Un estudio en Dresde, Alemania, «reveló que las páginas sucias de los libros frotadas con los dedos húmedos producían muchos microbios».

Un excéntrico experimentador llamado William R. Reinick estaba preocupado por las múltiples supuestas enfermedades y muertes a causa de los libros. Para probar el peligro de contraer enfermedades, Greenberg escribe, expuso a 40 conejillos de indias a páginas de libros contaminados. Según Reinick, los 40 sujetos de prueba murieron. En otros lugares, los experimentos consistieron en dar a los monos un trago de leche en una bandeja de literatura aparentemente contaminada, como escribe Mann en Reading Contagion.

Todos estos experimentos pueden haber sido extremadamente inusuales, pero finalmente llegaron a conclusiones similares: Por pequeño que sea el riesgo de infección de un libro, no se puede descartar por completo.

 

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Los periódicos también se refirieron a los peligros de los libros que propagan enfermedades. Una referencia temprana en el Chicago Daily Tribune del 29 de junio de 1879 menciona que la posibilidad de contraer enfermedades a partir de los libros de la biblioteca es «muy pequeña» pero no se puede descartar por completo. La edición del 12 de noviembre de 1886 del Perrysburg Journal en Ohio enumera los «libros» como uno de los artículos que deben ser retirados de las habitaciones de los enfermos. Ocho días después, otro periódico de Ohio, The Ohio Democrat, declaró abiertamente: «La enfermedad [la escarlatina] se ha propagado a través de bibliotecas circulantes; se han tomado libros ilustrados de allí para entretener al paciente, y han regresado sin ser desinfectados».

A medida que los periódicos continuaban cubriendo el tema, «el miedo se intensificó», dice Mann, lo que llevó a una «fobia extrema contra el libro».

Después de muchas tribulaciones, se impuso el raciocinió. La gente empezó a preguntarse si la infección a través de los libros era una amenaza grave o simplemente una idea que se propagó a través de los temores del público. Después de todo, los bibliotecarios no estaban teniendo tasas de enfermedad más altas en comparación con otras ocupaciones, según Greenberg. Los bibliotecarios comenzaron a abordar el pánico directamente, «tratando de defender la institución», dice Mann, una actitud caracterizada por «una falta de miedo».

En Nueva York, los intentos políticos durante la primavera de 1914 de desinfectar en masa los libros fueron desestimados tras las objeciones de la Biblioteca Pública de Nueva York y la amenaza de una «protesta en toda la ciudad». En otros lugares, el pánico también comenzó a disminuir. Los libros que antes se creía que estaban infectados volvieron a prestarse sin más problemas. En Gran Bretaña, experimento tras experimento de médicos y profesores de higiene informaron que no había casi ninguna posibilidad de contraer una enfermedad a partir de un libro. El pánico estaba llegando a su fin.

El «gran miedo del libro» surgió de una combinación de nuevas teorías sobre la infección y la preocupación entre las clases superiores del concepto de biblioteca pública. Muchos estadounidenses y británicos temían a las bibliotecas porque les proporcionaba fácil acceso a lo que consideraban libros obscenos o subversivos, argumenta Mann. Y mientras que los temores a las enfermedades eran distintos de los temores a los contenidos sediciosos, los «opositores al sistema de bibliotecas públicas» ayudaron a avivar el fuego del miedo a los libros, escribe Greenberg.