Apóstoles de la cultura: el bibliotecario público y la sociedad estadounidense, 1876-1920

 

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Dee Garrison, Apostles of Culture New York, NY: Free Press, 1979

“En la década de 1860, el concepto popular del bibliotecario era el de un hombre de negro preocupado: un coleccionista y conservador que nunca fue tan feliz como cuando todos los volúmenes estaban a salvo en el estante.”

Dee Garrison

 

El libro de Garrison, un clásico, revisa la historia social de la biblioteca pública, revela los efectos de los roles sexuales y la clase social en la formación y evolución del sistema de bibliotecas y estudia el impacto de la feminización.

La biblioteca pública nació de un movimiento de reforma para socializar y educar a todos, especialmente a los pobres y los inmigrantes. Los primeros líderes se veían a sí mismos como misioneros educativos, llevando alfabetización y literatura a las masas.

 La biblioteconomía profesional se produjo en un lugar extraño en el tiempo cuando las mujeres de clase media no trabajaban con frecuencia y el trabajo que realizaban estaba infravalorado. Además, estaban dispuestos a recibir salarios mucho más bajos que los hombres y, económicamente hablando, tenía sentido contratar a mujeres debido a esto. Las mujeres no exigieron más, ni pudieron. El clima social de la época limitaba mucho a las mujeres; pedir más paga iría en contra de las convenciones sociales.

 “En la década de 1860, el concepto popular del bibliotecario era el de un hombre de negro preocupado: un coleccionista y conservador que nunca fue tan feliz como cuando todos los volúmenes estaban a salvo en el estante.

En este ambicioso y provocador libro, Dee Garrison intenta llevar la historia de la biblioteca a la corriente principal de la erudición sobre el período que va desde el final de la Reconstrucción hasta el final de la Era Progresista. Su estudio abarca los antecedentes sociales e ideales de los líderes de las bibliotecas de finales del siglo XIX, sus respuestas a la difusión de la ficción popular, la carrera de Melvil Dewey y la feminización de la profesión de bibliotecario antes de 1920.

Aunque tiene cosas interesantes que decir sobre todos estos temas, las partes dispares de los Apóstoles de la Cultura no constituyen un todo unificado. Al final persiste la impresión de que las corrientes de cambio de la Edad Dorada y la época de Theodore Roosevelt y Woodrow Wil hijo sólo tuvieron un impacto modesto en el futuro de las bibliotecas estadounidenses.

Garrison retrata a la élite bibliotecaria como un Mugwumps libresco, asustado por la nueva sociedad industrial y deseoso de usar la biblioteca pública como un medio para amortiguar las fuerzas de la agitación social. “En cuanto a los granjeros que temían el cambio, los bibliotecarios buscaban restaurar las verdades del pasado y crear una nueva profesión” (p. 36). Esperar que los líderes de una institución dedicada a la conservación del conocimiento sean algo más que conservadores en sus puntos de vista básicos es una ingenuidad. En otro, se echa de menos, como reconoce el autor, la medida en que los libricultores fueron capaces de lograr una serie de resultados beneficiosos en la reforma escolar y la democratización del conocimiento.

Aceptando los estereotipos erróneos habituales de finales del siglo XIX como una época de capitalismo no aliviado, Garrison admite de mala gana que las bibliotecas públicas desempeñaron un papel en la disminución general de las desigualdades de la vida americana que caracterizó los años 1890 a 1920.

En la segunda sección se aborda la cuestión de las actitudes de las bibliotecas hacia la ficción de barrio y el alejamiento de los esfuerzos por resistir el afán del público por leer novelas independientemente de su mérito artístico o importancia literaria. Garrison encuentra hábilmente y con precisión en las novelas que trata temas de rebelión femenina contra las convenciones victorianas. Un capítulo posterior examina cómo los bibliotecarios graduados renunciaron a cualquier intento de guiar el gusto del público en “lo apropiado”