Análisis global de miles de millones de búsquedas en Wikipedia revela un tesoro escondido de secretos de biodiversidad

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 Mittermeier JC, Roll U, Matthews TJ, Grenyer R (2019) A season for all things: Phenological imprints in Wikipedia usage and their relevance to conservation. PLoS Biol 17(3): e3000146. https://doi.org/10.1371/journal.pbio.3000146 https://doi.org/10.1371/journal.pbio.3000146

 

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Published: March 5, 2019

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Un equipo internacional de investigadores de la Universidad de Oxford, la Universidad de Birmingham y la Universidad Ben-Gurion del Néguev ha descubierto que la forma en que la gente usa Internet está estrechamente ligada a los patrones y ritmos del mundo natural. Este hallazgo, publicado el 5 de marzo en la revista de acceso abierto PLOS Biology, sugiere nuevas formas de monitorear los cambios en la biodiversidad del mundo. También revela nuevas formas de ver cuánto se preocupa la gente por la naturaleza, y qué especies y áreas podrían ser los objetivos más efectivos para la conservación.

El equipo utilizó los registros de la revisión de páginas de Wikipedia para investigar si el interés de la gente en línea por las plantas y los animales sigue los patrones estacionales. Ellos reunieron un conjunto de datos masivo de 2.33 mil millones de páginas vistas que abarcan casi tres años para 31.715 especies a través de 245 ediciones en el lenguaje de Wikipedia. Los investigadores encontraron que las tendencias estacionales están muy extendidas en el interés de Wikipedia por muchas especies de plantas y animales, y más de un cuarto de las especies en su conjunto de datos mostraron estacionalidad en sus vistas de página.

Para estas especies estacionales, los investigadores encontraron que la cantidad y el momento de la actividad en Internet es una medida precisa de cuándo y cómo la especie está presente en el mundo independientemente de la estación. El equipo cree que sería posible medir los cambios en la presencia y abundancia de especies simplemente viendo cuánta actividad hay en torno a ellas en Internet

Al sumergirse profundamente en estos patrones estacionales, los investigadores encontraron varias tendencias interesantes. A menudo, el interés estacional en las páginas de Wikipedia refleja patrones estacionales en las especies mismas. Por ejemplo, las páginas de las plantas con flores tendían a tener tendencias estacionales más fuertes que las de las coníferas, que no tienen una temporada de floración obvia. Asimismo, las páginas sobre insectos y aves tendían a ser más estacionales que las de muchos mamíferos.

Las diferentes ediciones lingüísticas de Wikipedia también muestran diferentes patrones estacionales: La Wikipedia en lenguas habladas principalmente en latitudes más altas (finlandés o noruego, por ejemplo) tenía más interés estacional en las especies que las ediciones de Wikipedia en lenguas habladas principalmente en latitudes más bajas (y por lo tanto menos marcadas estacionalmente), como el tailandés o el indonesio.

Además de correlacionar los patrones estacionales de interés en línea con los patrones de la naturaleza, los investigadores también identificaron casos en los que los patrones estacionales respondían a eventos culturales. Por ejemplo, las reseñas del pavo silvestre en inglés mostraron repetidos picos anuales en torno al Día de Acción de Gracias y las fechas de la temporada de caza en primavera en los Estados Unidos. El evento televisivo “Shark Week” en los Estados Unidos también causó un aumento en el interés.

Juntos, estos patrones sugieren que el comportamiento en línea de las personas puede responder a los fenómenos del mundo natural. “La gente se está distanciando cada vez más de la naturaleza y como resultado no esperábamos que su actividad en línea respondiera a los patrones del mundo natural”, comentó el autor principal y estudiante de doctorado de la Universidad de Oxford, John Mittermeier. “Ver que la actividad en línea a menudo se correlaciona fuertemente con los fenómenos naturales sugiere que la gente está prestando atención al mundo que los rodea, y desde una perspectiva de conservación que es realmente emocionante”.

“Desafortunadamente, el monitoreo preciso y realmente extendido de todas las especies del mundo sigue siendo ciencia ficción”, agregó Richard Grenyer, profesor asociado de Biodiversidad y Conservación, también de la Universidad de Oxford. “Pero al usar estos grandes enfoques de datos podemos comenzar a atajar algunos de los problemas más difíciles, y cortar las cuestiones centrales de la conservación moderna: cómo está cambiando el mundo, por qué especies está cambiando más, y dónde están las personas que más se preocupan y pueden hacer más para ayudar”.

El equipo de investigación considera que existe un gran potencial para aplicar estos métodos a las políticas y acciones de conservación, como la selección de especies emblemáticas o áreas icónicas. Ser capaz de identificar un pico estacional de interés en una especie en particular, por ejemplo, podría ayudar a una organización a decidir cuándo y cómo lanzar una campaña de recaudación de fondos en particular.